México, (UPI) - Los científicos han descubierto un sistema estelar distante que parece estar al borde de un colapso violento, el tipo de colapso que produce una potente explosión de rayos gamma. Los astrónomos aún no han detectado una explosión de rayos gamma dentro de la galaxia Vía Láctea.

"Descubrimos esta estrella como un elemento atípico en una encuesta con un radiotelescopio operado por la Universidad de Sydney", dijo el investigador Joe Callingham. "Supimos de inmediato que habíamos encontrado algo bastante excepcional: la luminosidad en todo el espectro de la radio al infrarrojo estaba fuera de lugar".

Los científicos encontraron el sistema estelar binario a 8,000 años luz de la Tierra, dentro de la constelación Norma. Las observaciones sugieren que una de las dos estrellas está en el umbral de una explosión masiva de supernova.

Los investigadores compartieron su descubrimiento el lunes en la revista Nature Astronomy .

El sistema consiste en un par de Wolf-Rayets, estrellas extremadamente calientes y luminosas. Ellos duo orbitan entre sí una vez cada pocos cientos de años.

Tras su descubrimiento, las dramáticas columnas de polvo que rodeaban a las dos estrellas llamaron la atención de los astrónomos en Australia. Los investigadores nombraron al sistema estelar y sus vientos polvorientos arremolinados Apep en honor al dios del caos egipcio serpentino.

"La cola curva está formada por las estrellas binarias en órbita en el centro, que inyectan polvo en el viento en expansión creando un patrón como un rociador de césped giratorio", dijo Peter Tuthill, profesor de la Universidad de Sydney. "Debido a que el viento se expande tanto, infla las diminutas bobinas de polvo que revelan la física de las estrellas en el corazón del sistema".

Un análisis más detallado de las plumas de polvo y los vientos estelares reveló una contradicción peculiar. Los vientos estelares que giraban se movían diez veces más rápido que el polvo.

"Fue asombroso", dijo Tuthill. "Era como encontrar una pluma atrapada en un huracán a la deriva al caminar".

Los astrónomos piensan que una de las dos estrellas se está acercando a una muerte violenta. La rotación dramática del precursor de supernova explica la extraña dinámica de las plumas de polvo. A medida que Wolf-Rayet envejece, aumentan de tamaño y se vuelven cada vez más inestables, lo que amenaza con explotar en cualquier momento.

"La rotación rápida coloca a Apep en una clase completamente nueva", dijo Tuthill. "Las supernovas normales ya son eventos extremos, pero agregar rotación a la mezcla realmente puede arrojar gasolina al fuego".

Tal explosión podría producir una explosión de rayos gamma, el segundo fenómeno cósmico más poderoso después del Big Bang. Afortunadamente, Apep no apunta directamente a la Tierra. Un estallido de rayos gamma podría ser lo suficientemente poderoso como para eliminar el ozono de la atmósfera terrestre.

Los astrónomos aún no pueden estar seguros de cómo terminará la historia de Apep, pero es una historia que vale la pena ver.

"En última instancia, no podemos estar seguros de lo que el futuro tiene reservado para Apep", dijo Tuthill. "El sistema puede ralentizarse lo suficiente como para que explote como una supernova normal en lugar de una explosión de rayos gamma. Sin embargo, mientras tanto, está proporcionando a los astrónomos un asiento de primera fila en la bella y peligrosa física que no hemos visto antes en nuestra galaxia. "