México.-El cambio climático sigue sonando a un mito para muchos, aunque sus efectos sean cada vez más palpables en nuestra cotidianidad. La pregunta que muchos tenemos, ¿cómo podemos evitar una hecatombe? ¿Tenemos aún tiempo? La ONU responde: tenemos hasta 2050 o el mundo se volverá en un lugar terrorífico.

Estamos a poco más de tres décadas de distancia para que enfrentemos serios problemas derivados del descuido y abandono del medio ambiente. La ciencia y la tecnología deben comenzar a enfocarse en soluciones para mejorar el futuro que la realidad aterradora que se acerca… y vaya que sí es terrible.

El reporte de la ONU, Perspectivas del Medio Ambiente Mundial, (GEO, por sus siglas en inglés) hace un llamado a abordar urgentemente los desafíos ambientales más apremiantes para poder alcanzar los Objetivos de Desarrollo Sostenible y otros objetivos ambientales acordados a nivel internacional, como el Acuerdo de París.

Se triplicará la población en ciudades

En 1950, poco menos de 750 millones de personas vivían en áreas urbanas. Hoy, esa cifra se ha disparado a más de 4 mil millones, más de la mitad de la población del mundo, y la tendencia alcista continuará. Para mediados de siglo XXI, alrededor de 6.3 billones de personas vivirán en ciudades.

Aparte del hacinamiento, la población que se dispara probablemente estimulará la propagación más rápida de enfermedades infecciosas y virus, desde la tuberculosis hasta la gripe. La disminución de los suministros de agua y el saneamiento inadecuado solo agravarán los efectos negativos para la salud.

En comparación con las áreas rurales, las ciudades consumen aproximadamente tres cuartas partes de la energía del mundo y producen la misma cantidad de emisiones globales de carbono. Por lo tanto, un aumento en la población urbana también ejercerá presión sobre las demandas de energía y generará más contaminación, lo que podría hacer que el aire sea tóxico para respirar, similar a la situación que se desarrolló en Beijing en la última década.

Según la Organización Mundial de la Salud, se estima que la contaminación del aire exterior causó 3.7 millones de muertes prematuras en todo el mundo en 2012. Esto solo aumentará a medida que las poblaciones urbanas aumenten y la contaminación empeore.

Aire más contaminado, pulmones más enfermos

Para 2050, la cantidad de muertes causadas por la contaminación del aire, que incluye pequeñas partículas que se encuentran en el humo y la bruma, el ozono a nivel del suelo que suelen emitir los automóviles y los componentes tóxicos en los productos del hogar y los materiales de construcción, aumentará, matando a más de 6 millones de personas. Todos los años, según un informe reciente de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE).

¿Por qué? Debido a que, además de los cielos más sucios, el clima más cálido acelerará las reacciones químicas que producen muchos contaminantes.

Una de esas toxinas es el ozono a nivel del suelo, una sustancia química que irrita el delicado tejido que recubre los pulmones y causa tos, sensación de ardor, respiración sibilante y dificultad para respirar cuando se inhala. El ozono a menudo empeora las afecciones respiratorias como el asma y el enfisema.

El agua será un lujo de pocos

Hoy en día, 1.100 millones de personas carecen de acceso al agua. Y 2.500 millones de personas (36% de la población mundial) viven en regiones del mundo que sufren estrés hídrico. El veinte por ciento del PIB mundial también se produce en estas áreas.

La escasez de agua persigue a casi 3 mil millones de personas, casi el 40% de la población mundial, durante al menos un mes cada año, ya sea porque no tienen acceso a agua potable o porque no pueden pagarla. Y mil millones de personas, aproximadamente una sexta parte de la población mundial, enfrentan una escasez diaria.

Para el 2050, sin embargo, este número probablemente aumentará. Según el Instituto Internacional de Gestión del Agua, casi 2 mil millones de personas vivirán en países, principalmente en Medio Oriente y África del Norte, con una escasez absoluta de agua. Y para 2050, los investigadores del MIT dicen que 5 mil millones de los casi 10 mil millones de personas proyectadas en el mundo podrían vivir en áreas con estrés hídrico.

Aparte de la falta de agua potable, las poblaciones en estas áreas podrían no tener los medios para irrigar sus campos (amenazando el suministro de alimentos) o para otros fines domésticos, industriales y ambientales.

Actualmente, un tercio de los ríos del mundo y de aguas subterráneas para unos 3 mil millones de personas, se están yendo o desaparecen, según la Fundación para la Preservación Mundial. Con el crecimiento de la población y el calentamiento global, la situación solo empeorará. El secado de lagos y ríos libera gases de efecto invernadero, como el dióxido de carbono y el metano, en el aire, lo que posiblemente exacerba el cambio climático.

Debido al ciclo del agua, el mundo también enfrentará más sequías, lo que podría hacer que los incendios forestales sean al menos el doble de destructivos para el 2050.

Hambre y extinción de peces comestibles

Si el mundo continúa pescando a su ritmo actual, todas las poblaciones de peces podrían extinguirse para 2050, según un informe de 2010 de la rama ambiental de la ONU. Para combatir el problema, muchas organizaciones, incluidas las Naciones Unidas y la Comisión Europea, han tratado de imponer límites de captura a ciertas especies.

Además, cada década, un planeta más cálido disminuirá la cantidad de alimentos que podemos producir en todo el mundo en un 2%. En caso de que no parezca mucho, significa que en los próximos 10 años, perderemos 4,440,000 toneladas métricas de alimentos.

Aquí es cómo el problema progresará a medida que el mundo se calienta:

Las plagas de cultivos y los patógenos se propagarán a áreas más cálidas y secas donde antes no habían tenido problemas. El problema será especialmente grave en África y el sur de Asia, que también es donde se producen gran parte de los alimentos del mundo.

Los rendimientos globales de trigo, maíz y mijo bajarán. A medida que la cantidad de alimentos que estamos produciendo disminuya, la demanda aumentará.

En este escenario de alta demanda, el precio del arroz y el maíz se duplicará.

La falta de una nutrición adecuada afectará de manera aguda a los niños, lo que dificulta el desarrollo. Según datos de la OMS, se espera que la malnutrición detenga “moderadamente” el crecimiento de otros 3.6 millones de niños en todo el mundo y “severamente” detenga el crecimiento de otros 3.9 millones de niños en todo el mundo.

Adiós a los bosques

Cada año, perdemos una gran parte de la selva tropical, el mismo lugar donde obtenemos muchas de nuestras drogas que salvan vidas, a la deforestación, la mayoría de las cuales es causada por la tala y la agricultura. A este ritmo, entre un tercio y casi la mitad de la selva tropical desaparecerá para 2050.

A medida que los árboles, los animales y el hábitat desaparecen, también lo harán la fuentes de medicinas que combaten enfermedades como el cáncer, lo que provocará un déficit en su producción. Esto, eventualmente, tendrá un impacto en la manera en la que se tratan las enfermedades.

Enfermedades más voraces y mortales

En este momento, las infecciones que ya no responden a los medicamentos que una vez usamos están matando a 700,000 personas al año. Para el 2050, ese número alcanzará los 10 millones de muertes cada año.

El problema de las bacterias resistentes a los antibióticos se ha exacerbado por el hecho de que los médicos y farmacéuticos de todo el mundo las distribuyen libremente y los agricultores de todo el mundo las utilizan generosamente en sus cultivos y las agregan a la alimentación animal, incluso cuando los animales no están enfermos.

Un clima que se va calentando gradualmente ampliará la gama de plagas que transmiten enfermedades mortales. Las personas afectadas tendrán poca inmunidad contra la enfermedad.

¿El resultado? Enfermedades que son más mortales que nunca. La malaria se expandirá, así como el dengue y la fiebre amarilla. Además, el cólera se propagará por falta de agua potable.

Huracanes y subida en el nivel del mar

Se espera que los niveles del mar en todo el mundo aumenten aproximadamente un metro para 2100 si las emisiones de carbono continúan sin controlarse. Sin una planificación adecuada, las ciudades costeras del mundo serán devastadas.

Las crecientes aguas comenzarán a pasar factura antes de las 2100, por supuesto. Si los niveles del mar suben solo medio metro, muchas personas perderán sus hogares. Las ciudades perderán activos valiosos.

Si bien el cambio climático es más conocido por elevar el nivel del mar y elevar las temperaturas, también hará que las tormentas sean mucho más intensas. A medida que la Tierra se calienta, más vapor de agua, el combustible para las tormentas, entrará en la atmósfera.

Esta combinación podría hacer que los huracanes sean hasta un 300% más potentes en 2100. Mientras más se calientan los océanos, el hielo marino del norte comienza a derretirse, el nivel del mar también aumentará, lo que aumentará la frecuencia de las inundaciones en todo el mundo.

Tal vez el mundo como tal acabe. Pero si terminará como lo habíamos conocido. Y el escenario no será sencillo para las nuevas generaciones. Estamos a tiempo para evitar una catástrofe mayor. Pero si no actuamos ya, podemos ir diciendo adiós.