México, UPI.-La nicotina en los cigarrillos electrónicos parece dañar el ADN de maneras que pueden aumentar el riesgo de cáncer, sugiere un nuevo estudio en ratones.

El daño se observó tanto en el ADN como en su capacidad para repararse, lo que hace que las células tengan mayor probabilidad de mutar y desarrollar cáncer, dijo el investigador principal Moon-shong Tang, profesor de medicina ambiental en la Facultad de Medicina de la Universidad de Nueva York.

Si se confirma en estudios futuros, el hallazgo podría significar que los cigarrillos electrónicos conllevan su propio riesgo de cáncer a través de la nicotina que administran, dijo el Dr. Roy Herbst, jefe de oncología médica en Yale Cancer Center.

"Es la primera evidencia que tenemos de que la nicotina puede ser cancerígena en sí misma", dijo Herbst, presidente del Subcomité de Tabaco y Cáncer de la Asociación Estadounidense para la Investigación del Cáncer. "Ciertamente es preocupante, y ciertamente hace pausa si uno dijera que los cigarrillos electrónicos son seguros y podrían ser utilizados por todas las personas sin consecuencias".

Sin embargo, no todas las investigaciones con animales producen resultados similares en humanos.

Para su experimento, Tang y sus colegas expusieron ratones de laboratorio al vapor del e-cigarette, que contiene tanto nicotina como solventes líquidos. También expusieron ratones a la nicotina y los solventes por separado.

Los vapores se produjeron utilizando 4,2 voltios de electricidad, en o por debajo del nivel en el que funciona la mayoría de los cigarrillos electrónicos comerciales, señaló Tang.

Estudios previos han demostrado que el e-líquido calentado usando niveles más altos de electricidad podría producir químicos dañinos. Este equipo de investigación quería investigar el riesgo que representa para las personas que usan un cigarrillo electrónico típico.

"Encontramos que el disolvente solo no causa daño en el ADN", dijo Tang. "La nicotina con disolvente de cigarrillo electrónico causó el mismo daño que la nicotina sola".

Los investigadores también expusieron células humanas de pulmón y vejiga cultivadas a la nicotina, y encontraron los mismos efectos: daño en el ADN y reparación del ADN suprimida.

El siguiente paso de la investigación está en marcha, en el que los ratones están expuestos a la nicotina y al vapor del cigarrillo electrónico a largo plazo para ver si en realidad desarrollan cáncer o enfermedad cardíaca, añadió Tang.

Tang no pudo decir si los cigarrillos electrónicos son aún más seguros que los cigarrillos tradicionales, que contienen miles de químicos dañinos producidos por la quema de tabaco.

"Simplemente no podemos adivinar con la información que tenemos", dijo Tang.

Un científico que no participó en la investigación señaló lo que consideraba una deficiencia en el estudio.

Hubiera sido bueno si este estudio hubiera dado el paso adicional de exponer a los ratones al humo del tabaco también, y luego los comparara cara a cara con los ratones que inhalaron el vapor del cigarrillo electrónico, dijo Anthony Alberg. Es presidente de epidemiología en la Escuela de Salud Pública Arnold de la Universidad de Carolina del Sur.

"Aquí tenemos cigarrillos electrónicos contra nada en absoluto, y ahí es donde resulta difícil hablar sobre el impacto más amplio de la salud pública", dijo Alberg. También preside el Comité de Prevención del Cáncer de la Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica.

"Parece claro en función de la cantidad de sustancias tóxicas y la falta de combustión que los cigarrillos electrónicos deberían ser de menor riesgo que los cigarrillos de tabaco. La magnitud de la reducción del riesgo sería desconocida", dijo.

Los efectos potencialmente cancerígenos de la nicotina probablemente se hayan pasado por alto porque, antes de los cigarrillos electrónicos, los únicos que alguna vez usaron nicotina por sí solos eran ex fumadores que trataban de vencer su hábito, dijo Alberg.

"La forma en que realizaría esa investigación sería comparar a los usuarios de terapia de reemplazo de nicotina versus los fumadores de cigarrillos, y esas personas ya son las que ya tienen una larga historia de fumadores", dijo Alberg.

Si se verifican los hallazgos de Tang, agregarían más ímpetu a las políticas públicas para exigir niveles más bajos de nicotina en los cigarrillos de tabaco y para aumentar la regulación de los cigarrillos electrónicos, dijo Herbst, que no participó en la investigación actual.

El estudio fue publicado el 29 de enero en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias .

A principios de este mes, un informe de las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina que revisó los hallazgos de 800 estudios encontró que los cigarrillos electrónicos pueden llevar a los jóvenes a fumar tabaco convencional, pero también parecen ayudar a los adultos a dejar de fumar.

Aún así, los autores del informe reconocieron que se sabe muy poco sobre los efectos a largo plazo para la salud de los cigarrillos electrónicos.